Tymczasem, w kraterze Endeavour – Opportunity

enduranceplus_opportunityŁazik misji MER, Opportunity, zajęty jest ostatnio badaniem niewielkiego występu skalnego na zachodniej krawędzi krateru Endeavour. Miejsce to nazwano Matijevic Hill na pamiątkę J. Matijevic’a, zmarłego niedawno członka zespołu MER.

Obserwacje satelitarne wskazały na występowanie w tym rejonie śladowych ilości minerałów budujących glinę. Skała ta powstaje tylko w mokrym środowisku o obojętnym pH, więc występ szczególnie zainteresował naukowców. Takie warunki mogłyby sprzyjać powstaniu życia. Mówi się nawet, że to najbardziej emocjonujący etap badań misji.

Szacuje się, że krater Endeavour powstał jakieś 3 miliardy lat temu. Uderzenie wypchnęło dużą ilość materiału skalnego na powierzchnie w pobliżu krawędzi. Wielkość krateru sugeruje, że wyrzucone skały leżały głębiej, niż jakiekolwiek inne zbadane przez łazika. Badanie krawędzi krateru będzie miało duże znaczenie w odkrywaniu geologicznej historii planety.

Trasa Opportunity, źródło: NASA/JPL

Trasa Opportunity, źródło: NASA/JPL

Wyobraź sobie, że jesteś geologiem – relacjonował Steve Squyers, kierujący misją MER. Pierwszą rzeczą jaką robisz, badając występ taki jak ten, jest obejście go dookoła. To właśnie skończyliśmy robić za pośrednictwem Opportunity. Wcześniej przygotowaliśmy listę pytań, które zrodziły się z obserwacji terenu. W trakcie okrążania ustaliliśmy najlepsze miejsca do poszukiwania odpowiedzi na te pytania. Teraz mamy z grubsza dokładny obraz tego, z czym mamy do czynienia i jesteśmy gotowi zanurzyć się w konkretnych badaniach.

Dwie lokacje przykuły szczególną uwagę badaczy. Whitewater Lake to punkt o jaśniejszym kolorze podłoża, w którym mają nadzieję znaleźć glinę. Zaś w Kirkwood  natknięto się na nieznane do tej pory ziarna. Opportunity natknął się na całkiem sporo blueberries w regionie Meridiani, minerały takie występują również na Ziemi. Jednak kulki znalezione w Kirkwood różnią się od nich budową i składem chemicznym.

Określenie wieku gliny i zrozumienie procesu, który wytworzył ziarniste minerały to dwa główne cele naukowców pracujących z Opportunity. Przy okazji będą starali się rozpoznać warstwy skalne na krawędzi krateru i zidentyfikować procesy wietrzenia, jakim  były one poddane w przeszłości.

Podczas okrążania Matijevic Hill łazik pokonał w sumie 354 metry, co łącznie z dotychczasowym dystansem daje ponad 35,4 km drogi pokonanej od dnia lądowania. Niebawem rozpocznie swój 9. rok na Czerwonej Planecie. Całkiem nieźle, jak na robota, który z założenia miał pracować 3 miesiące.

na podst. http://marsrovers.jpl.nasa.gov/